The Economist - La Catástrofe Alimentaria / Mayo 22

The Economist - La Catástrofe Alimentaria / Mayo 22

Esta semana hice un Finpicks llamado “Hambre Global”. Decía en él, que los mensajes respecto una crisis de hambre llevaban un tiempo apareciendo en medios de comunicación. Y eso era lo que me hacía tener la mosca detrás de la oreja.

Apenas horas después aparecía este artículo en la prestigiosa e influyente revista The Economist (medio globalista). He tenido la suerte de que un amigo suscriptor de la revista me lo ha pasado y aquí os lo paso yo. Lo tenéis en original y en español.

Original - English Version

The coming food catastrophe

War is tipping a fragile world towards mass hunger. Fixing that is everyone’s business

May 19th 2022 (Updated May 20th 2022)

By invading ukraine, Vladimir Putin will destroy the lives of people far from the battlefield—and on a scale even he may regret. The war is battering a global food system weakened by covid-19, climate change and an energy shock. Ukraine’s exports of grain and oilseeds have mostly stopped and Russia’s are threatened. Together, the two countries supply 12% of traded calories. Wheat prices, up 53% since the start of the year, jumped a further 6% on May 16th, after India said it would suspend exports because of an alarming heatwave.

The widely accepted idea of a cost-of-living crisis does not begin to capture the gravity of what may lie ahead. António Guterres, the un secretary general, warned on May 18th that the coming months threaten “the spectre of a global food shortage” that could last for years. The high cost of staple foods has already raised the number of people who cannot be sure of getting enough to eat by 440m, to 1.6bn. Nearly 250m are on the brink of famine. If, as is likely, the war drags on and supplies from Russia and Ukraine are limited, hundreds of millions more people could fall into poverty. Political unrest will spread, children will be stunted and people will starve.

Mr Putin must not use food as a weapon. Shortages are not the inevitable outcome of war. World leaders should see hunger as a global problem urgently requiring a global solution.

Russia and Ukraine supply 28% of globally traded wheat, 29% of the barley, 15% of the maize and 75% of the sunflower oil. Russia and Ukraine contribute about half the cereals imported by Lebanon and Tunisia; for Libya and Egypt the figure is two-thirds. Ukraine’s food exports provide the calories to feed 400m people. The war is disrupting these supplies because Ukraine has mined its waters to deter an assault, and Russia is blockading the port of Odessa.

Even before the invasion the World Food Programme had warned that 2022 would be a terrible year. China, the largest wheat producer, has said that, after rains delayed planting last year, this crop may be its worst-ever. Now, in addition to the extreme temperatures in India, the world’s second-largest producer, a lack of rain threatens to sap yields in other breadbaskets, from America’s wheat belt to the Beauce region of France. The Horn of Africa is being ravaged by its worst drought in four decades. Welcome to the era of climate change.

All this will have a grievous effect on the poor. Households in emerging economies spend 25% of their budgets on food—and in sub-Saharan Africa as much as 40%. In Egypt bread provides 30% of all calories. In many importing countries, governments cannot afford subsidies to increase the help to the poor, especially if they also import energy—another market in turmoil.

The crisis threatens to get worse. Ukraine had already shipped much of last summer’s crop before the war. Russia is still managing to sell its grain, despite added costs and risks for shippers. However, those Ukrainian silos that are undamaged by the fighting are full of corn and barley. Farmers have nowhere to store their next harvest, due to start in late June, which may therefore rot. And they lack the fuel and labour to plant the one after that. Russia, for its part, may lack some supplies of the seeds and pesticides it usually buys from the European Union.

In spite of soaring grain prices, farmers elsewhere in the world may not make up the shortfall. One reason is that prices are volatile. Worse, profit margins are shrinking, because of the surging prices of fertiliser and energy. These are farmers’ main costs and both markets are disrupted by sanctions and the scramble for natural gas. If farmers cut back on fertiliser, global yields will be lower at just the wrong time.

The response by worried politicians could make a bad situation worse. Since the war started, 23 countries from Kazakhstan to Kuwait have declared severe restrictions on food exports that cover 10% of globally traded calories. More than one-fifth of all fertiliser exports are restricted. If trade stops, famine will ensue.

The scene is set for a blame game, in which the West condemns Mr Putin for his invasion and Russia decries Western sanctions. In truth the disruptions are primarily the result of Mr Putin’s invasion and some sanctions have exacerbated them. The argument could easily become an excuse for inaction. Meanwhile many people will be going hungry and some will die.

Instead states need to act together, starting by keeping markets open. This week Indonesia, source of 60% of the world’s palm oil, lifted a temporary ban on exports. Europe should help Ukraine ship its grain via rail and road to ports in Romania or the Baltics, though even the most optimistic forecasts say that just 20% of the harvest could get out that way. Importing countries need support, too, so they do not end up being capsized by enormous bills. Emergency supplies of grain should go only to the very poorest. For others, import financing on favourable terms, perhaps provided through the imf, would allow donors’ dollars to go further. Debt relief may also help to free up vital resources.

There is scope for substitution. About 10% of all grains are used to make biofuel; and 18% of vegetable oils go to biodiesel. Finland and Croatia have weakened mandates that require petrol to include fuel from crops. Others should follow their lead. An enormous amount of grain is used to feed animals. According to the Food and Agriculture Organisation, grain accounts for 13% of cattle dry feed. In 2021 China imported 28m tonnes of corn to feed its pigs, more than Ukraine exports in a year.

Immediate relief would come from breaking the Black Sea blockade. Roughly 25m tonnes of corn and wheat, equivalent to the annual consumption of all of the world’s least developed economies, is trapped in Ukraine. Three countries must be brought onside: Russia needs to allow Ukrainian shipping; Ukraine has to de-mine the approach to Odessa; and Turkey needs to let naval escorts through the Bosporus.

That will not be easy. Russia, struggling on the battlefield, is trying to strangle Ukraine’s economy. Ukraine is reluctant to clear its mines. Persuading them to relent will be a task for countries, including India and China, that have sat out the war. Convoys may require armed escorts endorsed by a broad coalition. Feeding a fragile world is everyone’s business.

The coming food catastrophe

From the May 21st 2022 edition

Traducida - Español

La catástrofe alimentaria que se avecina

La guerra está inclinando un mundo frágil hacia el hambre masiva. Arreglarlo es cosa de todos

19 de mayo de 2022 (actualizado el 20 de mayo de 2022)

Al invadir Ucrania, Vladimir Putin destruirá la vida de personas que están lejos del campo de batalla, y a una escala que incluso él podría lamentar. La guerra está golpeando un sistema alimentario mundial debilitado por el covid-19, el cambio climático y una crisis energética. Las exportaciones ucranianas de grano y semillas oleaginosas se han detenido en su mayor parte y las rusas están amenazadas. Juntos, los dos países suministran el 12% de las calorías comercializadas. Los precios del trigo, que han subido un 53% desde principios de año, se dispararon un 6% más el 16 de mayo, después de que la India dijera que iba a suspender las exportaciones a causa de una alarmante ola de calor.

La idea ampliamente aceptada de una crisis del coste de la vida no alcanza a captar la gravedad de lo que puede ocurrir. António Guterres, secretario general de la ONU, advirtió el 18 de mayo que los próximos meses amenazan con "el espectro de una escasez mundial de alimentos" que podría durar años. El elevado coste de los alimentos básicos ya ha aumentado en 440 millones el número de personas que no pueden estar seguras de tener suficiente comida, hasta los 1.600 millones. Casi 250 millones están al borde de la hambruna. Si, como es probable, la guerra se prolonga y los suministros de Rusia y Ucrania son limitados, cientos de millones de personas más podrían caer en la pobreza. El malestar político se extenderá, los niños sufrirán retraso en el crecimiento y la gente morirá de hambre.

El Sr. Putin no debe utilizar los alimentos como arma. La escasez no es el resultado inevitable de la guerra. Los líderes mundiales deben ver el hambre como un problema global que requiere urgentemente una solución global.

Rusia y Ucrania suministran el 28% del trigo comercializado a nivel mundial, el 29% de la cebada, el 15% del maíz y el 75% del aceite de girasol. Rusia y Ucrania aportan aproximadamente la mitad de los cereales que importan Líbano y Túnez; en el caso de Libia y Egipto, la cifra es de dos tercios. Las exportaciones de alimentos de Ucrania proporcionan las calorías para alimentar a 400 millones de personas. La guerra está interrumpiendo estos suministros porque Ucrania ha minado sus aguas para disuadir un asalto, y Rusia está bloqueando el puerto de Odessa.

Incluso antes de la invasión, el Programa Mundial de Alimentos había advertido que 2022 sería un año terrible. China, el mayor productor de trigo, ha dicho que, después de que las lluvias retrasaran la siembra el año pasado, esta cosecha puede ser la peor de su historia. Ahora, además de las temperaturas extremas en la India, segundo productor mundial, la falta de lluvias amenaza con mermar los rendimientos en otros graneros, desde el cinturón de trigo de América hasta la región de Beauce en Francia. El Cuerno de África está siendo asolado por su peor sequía en cuatro décadas. Bienvenidos a la era del cambio climático.

Todo esto tendrá un grave efecto sobre los pobres. Los hogares de las economías emergentes gastan el 25% de su presupuesto en alimentos, y en el África subsahariana hasta el 40%. En Egipto, el pan proporciona el 30% de todas las calorías. En muchos países importadores, los gobiernos no pueden permitirse subvenciones para aumentar la ayuda a los pobres, sobre todo si también importan energía, otro mercado en crisis.

La crisis amenaza con empeorar. Ucrania ya había enviado gran parte de la cosecha del verano pasado antes de la guerra. Rusia sigue consiguiendo vender su grano, a pesar de los costes y riesgos añadidos para los transportistas. Sin embargo, los silos ucranianos que no han sido dañados por los combates están llenos de maíz y cebada. Los agricultores no tienen dónde almacenar su próxima cosecha, que empezará a finales de junio, por lo que podría pudrirse. Y carecen de combustible y mano de obra para plantar la siguiente. Rusia, por su parte, puede carecer de algunos suministros de semillas y pesticidas que suele comprar a la Unión Europea.

A pesar de la subida de los precios de los cereales, es posible que los agricultores de otras partes del mundo no puedan compensar el déficit. Una de las razones es que los precios son volátiles. Y lo que es peor, los márgenes de beneficio se reducen debido al aumento de los precios de los fertilizantes y la energía. Estos son los principales costes de los agricultores y ambos mercados se ven alterados por las sanciones y la lucha por el gas natural. Si los agricultores recortan el uso de fertilizantes, los rendimientos globales serán menores justo en el momento más inoportuno.

La respuesta de los políticos, preocupados, podría empeorar la situación. Desde que comenzó la guerra, 23 países, desde Kazajstán hasta Kuwait, han declarado severas restricciones a las exportaciones de alimentos, que cubren el 10% de las calorías comercializadas a nivel mundial. Más de una quinta parte de las exportaciones de fertilizantes están restringidas. Si el comercio se detiene, se producirá una hambruna.

El escenario está preparado para un juego de culpas, en el que Occidente condena a Putin por su invasión y Rusia denuncia las sanciones occidentales. En realidad, los trastornos son principalmente el resultado de la invasión de Putin y algunas sanciones los han exacerbado. El argumento podría convertirse fácilmente en una excusa para la inacción. Mientras tanto, muchas personas pasarán hambre y algunas morirán.

En cambio, los Estados deben actuar juntos, empezando por mantener los mercados abiertos. Esta semana, Indonesia, que produce el 60% del aceite de palma del mundo, ha levantado una prohibición temporal de las exportaciones. Europa debería ayudar a Ucrania a enviar su grano por ferrocarril y carretera a los puertos de Rumanía o el Báltico, aunque incluso las previsiones más optimistas dicen que sólo el 20% de la cosecha podría salir por esa vía. Los países importadores también necesitan ayuda para no acabar hundidos por las enormes facturas. Los suministros de emergencia de grano deberían ir sólo a los más pobres. Para los demás, la financiación de las importaciones en condiciones favorables, tal vez a través del FMI, permitiría que los dólares de los donantes llegaran más lejos. El alivio de la deuda también puede ayudar a liberar recursos vitales.

Hay margen para la sustitución. Alrededor del 10% de todos los cereales se utilizan para fabricar biocombustible, y el 18% de los aceites vegetales se destinan al biodiésel. Finlandia y Croacia han debilitado los mandatos que exigen que la gasolina incluya combustible procedente de cultivos. Otros deberían seguir su ejemplo. Una enorme cantidad de grano se utiliza para alimentar a los animales. Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, los cereales representan el 13% de la alimentación seca del ganado. En 2021, China importó 28 millones de toneladas de maíz para alimentar a sus cerdos, más de lo que exporta Ucrania en un año.

El alivio inmediato vendría de la mano de la ruptura del bloqueo del Mar Negro. Unos 25 millones de toneladas de maíz y trigo, equivalentes al consumo anual de todas las economías menos desarrolladas del mundo, están atrapados en Ucrania. Hay que poner de acuerdo a tres países: Rusia tiene que permitir el transporte marítimo ucraniano; Ucrania tiene que desminar el acceso a Odesa; y Turquía tiene que permitir el paso de escoltas navales por el Bósforo.

Esto no será fácil. Rusia, que está luchando en el campo de batalla, está tratando de estrangular la economía de Ucrania. Ucrania se resiste a limpiar sus minas. Convencerles de que cedan será una tarea para los países, entre ellos India y China, que se han mantenido al margen de la guerra. Los convoyes pueden requerir escoltas armadas respaldadas por una amplia coalición. Alimentar a un mundo frágil es asunto de todos.

La catástrofe alimentaria que se avecina

De la edición del 21 de mayo de 2022